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来自太空的生命种子

2018-01-24 00:37:56   作者:Lewi Darnell/文,Shea/编译   来源:火流星   分享:扫描到手机

来自太空的生命种子,星际尘埃云中复杂的有机分子可能触发了地球上的生命。

星际尘埃云中复杂的有机分子可能触发了地球上的生命。

2010年7月,美国宇航局的斯皮策空间望远镜做出了一个惊人的发现。当时它对行星状星云Tc-1——垂死恒星抛射出的温暖气体、尘埃云——进行了详尽地观测,侦测到了其中“巴基球”分子准确无误的信号。巴基球是由60个碳原子组成的大型分子,具有足球形的三维结构。就在几个月后“斯皮策”又发现,它们的红外信号正在从这个星云向冰冷的星际空间转移。

碳以及与之相关的化学反应构成了我们已知的所有生命形式的基础。而在外层空间发现如此复杂的有机分子却暗示了一种令人惊愕的可能性——地球上的生命有可能起源自地外分子。在宇宙中巨大的气体和尘埃云里已经发现了许多不同的有机分子,但巴基球是迄今在太空中已知最大的分子。这一发现虽然仅仅是过去几十年来一系列非凡侦探故事中最新的一个,但它同时也不断彰显了“天体化学”在整个宇宙中产生有机分子的重要性。
 


[图片说明]:天文学家首次在太空中发现了巴基球。版权:NASA/JPL-Caltech。


根据现在我们所知的在星际空间所能形成分子的复杂性,巴基球的发现无疑是一大飞跃。之前在地球上已经发现了巴基球,它们形成于不完全燃烧的黑烟中。此外在陨石中也发现了它们的身影。虽然它们并非是直接为生命所用的分子,但巴基球中由碳原子组成的六边形和五边形互相连接的结构与像叶绿素和血红蛋白这样关键的生物分子极为相似。这些宇宙“碳足球”可能会混合入新生恒星周围有行星形成的尘埃盘,同时它们也可以通过陨星和彗星被带到新生的行星上,在生命起源中扮演重要的角色。

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